除了地球外 太阳系中最有机会找到外星生命的4个世界

| September 24, 2020 | 0 Comments

好奇号火星车的接班人──毅力号,已在今年 7 月 30 日搭乘火箭升空前往火星,预计 2021 年 2 月 18 日着陆。Image Via NASA

既然生命有无限可能,那么科学家就不会放弃在地球之外寻找外星生命的可能性,而太阳系内,其实就有 4 个星球非常可能孕育过或正在孕育外星生命,科学家也正在积极派出专门调查这些星球的探测器。

第一个就是我们最热衷的火星。

虽然火星地表尘土飞扬又干燥,但火星已经是太阳系中最像地球的行星了,它也由岩石构成,一天有 24.5 小时,目前两极地区至少还有一点冰,且曾经也有大范围液态水覆蓋地表,不管火星时至今日变得多么荒凉,天体生物学家都相信火星上仍有有种形式的生命存在。

首先,火星南极已被发现有地下湖泊,此外火星会随着季节变化暂时出现甲烷云(甲烷可能透过生物过程产生),这可能代表生命体藏在某个地方──虽然不会是科幻小说中的「火星人」(当然也不可能是火星蟑螂人),本质上应该是微生物。

第二个是木卫二欧罗巴。这颗卫星比地球的卫星月球稍小,公转木星一圈只需 3.5 天,是木星卫星群中距离第 6 近的卫星,也因此木星巨大引力不断挤压并拉伸著欧罗巴,并在潮汐加热过程中致使欧罗巴内部熔融,构成活跃的地质活动,欧罗巴具有水-冰地壳,但冰层之下据估计,可能有深度超过 100 公里的全球地下海洋。

而在海洋深处,可以想像得到也有海底火山、海底喷泉,这些地方通常有丰富且多样的生态系统。

欧罗巴地表想像图。Image Via NASA

接下来是土卫二恩赛勒达斯。这颗卫星跟欧罗巴很像,地表同样被冰覆蓋,由于南极附近的冰火山向太空喷出含有大量水气与挥发物的羽状流,还从中检测到一系列有机分子,因此认定南极地底也有液态水海洋,海洋厚度约 10 公里。

土卫二南极喷出含有大量水与挥发物的羽状喷流。Image Via NASA

最后一个、也是科学家最寄予厚望的卫星:土卫六泰坦──土星最大的卫星,也是太阳系中唯一一个具有浓厚大气层的卫星(主要由氮组成)。雷达观测发现,泰坦拥有由复杂有机分子构成的浓厚橙色雾霾、由甲烷构成的天气系统(包括季节性降「雨」,干旱季)、也有由风吹出的沙丘地貌,河流和湖泊中存在液态甲烷和乙烷,还可能存在冰晶烷,表明泰坦与欧罗巴、恩赛勒达斯一样,可能也具有地下液态海洋。

虽然距离太阳太遥远,土卫六的地表温度为零下 180℃,但土卫六丰富的化学物质让科学家猜测或许有另一种生命形式,只是与陆地生物的本质不太一样。

泰坦地表想像图。Image Via NASA

目前我们有无数台探测器或火星车正在造访火星,比如好奇号、火星快车号、火星侦察轨道卫星、洞察号等;而 NASA 已确定特地派出蜻蜓号(Dragonfly)登陆土卫六泰坦;木卫二欧罗巴也在搜索名单内,包括筹画中的木卫二飞越任务、木卫二-木星系统任务等。

 

 

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