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影/首度发现!遥远适居星球上有水 距地球111光年

| September 13, 2019 | 0 Comments

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英国伦敦大学学院(University College London, UCL)的天文研究团队宣布,在狮子座的一个遥远太阳系外行星大气层发现水蒸气,认定此处是太阳系外目前已知的最适居世界,或许可作为探索外星生命的候选星球。

Image via Youtube/HubbleESA

这份研究论文刊登在最新一期的「自然天文学」(Nature Astronomy)期刊,研究团队开发出演算法,解决较冷较小的行星不易侦测的难题,并且梳理哈伯太空望远镜在2016至2017年观察的行星,借由研究行星环绕恒星运行时的星光变化,确认大气层的化学物质,寻找可能适居的行星。

最后,研究团队发现,在2015年就被发现的数百个超级地球之一、代号「K2-18b」的行星有大气层,也存在水蒸气、氢与氦。电脑模型更认为,K2-18b大气层有高达50%可能是水。

K2-18b环绕着一个尺寸不到太阳一半的红矮星运行,大小刚好是地球的2倍多,质量则是8倍,公转周期为33个地球日。虽然红矮星散发热力远少于太阳,但K2-18b距离恒星140万英里、约地球跟太阳距离的六分之一,让它刚好就落在该星系的适居区内。

「适居区」系指恒星系的一个区域,行星表面温度处在摄氏0度至40度间,不会太热或太冷,刚好足以令水以液态存在。

天文学家之前也曾在其他行星侦测到水,但体积不是太大就是太小。尽管新发现不代表K2-18b表面就有水的存在,UCL研究团队仍指出,这已让人类更接近解答「地球是否独一无二」的大哉问。

不过,K2-18b距地球111光年,远到目前还无法派出探测器,唯一的探索方式就是仰赖欧美预定在2020年代发射升空的次世代太空望远镜,届时或许就能寻找K2-18b大气层内,是否有着仅能靠活有机体制造的气体。

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本新闻授权来自联合新闻网 udn.com


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